Prijzenpakker Erik Braal

GRONINGEN - De komst van Erik Braal naar Donar had in 2015 de zegen van niemand minder dan kampioenenmaker Ton Boot. Dichter bij een garantie voor succes kom je niet. Toch zullen Donars uitstekende prestaties onder Braal ook Boot hebben verbaasd.

Door Wim Masker

9 prijzen had Donar veroverd in de periode voordat Braal in Groningen neerstreek. 4 landstitels, 4 bekers en een Super Cup. Maarten van Gent was in 1982 de 1ste coach die de landstitel naar Groningen haalde, Ton Boot volgde in 2004. Marco van den Berg en Ivica Skelin herhaalden het kunststukje in 2010 en 2014.

4 coaches van uiteenlopend karakter die elk voor de eeuwigheid een titel achter hun naam konden schrijven. En dan Erik Braal. In ruim 3 jaar tijd heeft de Zuid-Hollander met de Basketbaltrots van het Noorden 3 landstitels, 2 bekers en 2 Super Cups veroverd. Ongekende cijfers.

Individuele prijzen

Naast 7 clubprijzen vielen Braal voor zijn coaching ook 5 individuele prijzen ten deel. 4 keer werd hij gekroond tot coach van het jaar in de eredivisie: in 2006, 2008, 2017 en 2018. En afgelopen jaar werd hij voor het eerst ook internationaal als beste coach onderscheiden, voor het bereiken van de halve finale in de Fiba Europe Cup.

Braal vindt de erkenning uiteraard prettig, maar hecht er tegelijkertijd niet al te veel waarde aan, vertelt hij glimlachend. „De 1ste keer dat ik in de eredivisie tot coach van het jaar werd gekozen was in 2006 bij Rotterdam Basketbal. Dat was omdat we met de club de bekerfinale haalden en vooral omdat we voor het eerst in de clubgeschiedenis de 2de ronde van de play-offs haalden. Het jaar daarop hebben we die prestatie geëvenaard, maar onder veel moeilijker omstandigheden. De club was failliet verklaard, de spelers kregen geen geld meer en desondanks is het gelukt om opnieuw de play-offs te halen. Eigenlijk vond ik dat een nog betere prestatie, maar toen kreeg ik die prijs niet. Kennelijk zijn er geen objectieve maatstaven.”

Helder zelfbeeld

Juryrapporten verbonden aan de prijzen zijn er evenmin, vandaar dat hij zelf de vraag maar moet beantwoorden wat zijn sterke punten zijn. Braal: ,,Ik denk dat ik een strategisch goede coach ben. Ik kan een wedstrijd lezen en weet wat een wedstrijd nodig heeft. Ik ben ook in staat om een team te creëren, gebruikmakend van de individuele kwaliteiten van de spelers.”

Hij kan er kortom voor zorgen dat het geheel meer is dan de som der delen.

Wat hem van de meeste andere eredivisiecoaches onderscheidt, is dat hij geen verleden heeft als eredivisiespeler. Een zware kruisbandblessure maakte een eind aan zijn carrière voordat die goed en wel begonnen was. ,,Doordat ik zelf niet op eredivisieniveau heb kunnen spelen, heb ik ook geen praktijkvoorbeelden.”

Hij heeft zichzelf als coach daardoor min of meer moeten uitvinden. „Als coach voel ik me nooit uitgeleerd. Ik zoek altijd naar mogelijkheden om mijn kennis te vermeerderen.”

Voordat hij in 2003 hoofdcoach werd van Rotterdam Basketbal was hij eerst 6 jaar hoofd opleiding bij de club. ,,Toen ik daaraan begon was er maar 1 team, dat werden er 6. Arvin Slagter was indertijd een van de talenten bij de club.”

De overgang van hoofd opleiding naar hoofdcoach vergde een belangrijke aanpassing: van ontwikkelingsgericht naar prestatiegericht werken. ,,Om wedstrijden te winnen moet je pragmatischer zijn. Doortastender, en - hoe zal ik het zeggen - ook minder vergevingsgezind.”

Bij Donar beleeft Braal ruim 3 jaar geleden een bijzonder moeizame start. In de media wordt hij zeer kritisch gevolgd. ‘Krediet Erik Braal brokkelt af”, kopt Dagblad van het Noorden begin december 2015. Pas half maart slaat de kritiek om in waardering.

Overeenkomsten

Het huidige seizoen vertoont qua resultaten een vergelijkbaar verloop als zijn 1ste. Ook nu zijn nieuwelingen alweer vervangen door andere. ,,Bij het aantrekken van spelers blijft de geluksfactor een rol spelen”, zegt Braal. ,,Maar die factor is kleiner dan vroeger. Je kunt tegenwoordig van een speler hele wedstrijden terugzien. Tot op detailniveau kun je beelden van zijn vaardigheden opvragen. Van een potentiële aanwinst wil ik juist ook zijn qua statistieken slechtste wedstrijd zien. Wat draagt hij dan nog bij?”

Toch blijkt pas ter plekke of een nieuweling in het team past en of hij zich snel kan aanpassen. Dat verschilt per persoon.

,,Neem LaRon Dendy. Dat is een introverte jongen. Zijn integratie is daardoor langzamer verlopen. Je bent zo een paar extra weken kwijt.”

Ondanks de mindere resultaten is Braal niet somber gestemd over het vervolg van het seizoen . “Ik weet dat we veel beter kunnen”, klinkt het overtuigd.